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El fichaje estrellado: Jari Litmanen

La carrera de Jari Litmanen es única en el mundo del fútbol. Todavía en activo a pesar de cumplir el pasado mes de febrero los 40 años, el centrocampista finlandés es el único cuya carrera deportiva se ha desarrollado a lo largo de cuatro décadas, al debutar con 16 años en 1987, si bien su mejor momento fue a mediados de los noventa, cuando era jugador del Ajax de Amsterdam.

Siete temporadas en las que defendió la elástica del conjunto holandés y en las que ganó una Champions League, una Supercopa Europea, una Intercontinental, cuatro títulos de Liga, tres Copas y tres Supercopas de Holanda -o ‘Johan Cruyff’, como se llama oficialmente-. Pero, más allá del palmarés, el finlandés destacaba por ser un mediapunta de gran calidad, con un exquisito toque de balón y con facilidad para el gol, que a pesar de su joven edad en su debut, rápidamente se hizo un hueco en el Reipas Lahti de la liga de su país antes de dar el salto al HJK Helsinki, el mejor club del país, para posteriormente recalar en Amsterdam, donde a las órdenes de Louis van Gaal se dió a conocer en toda Europa.

Litmanen completaba un centro del campo de lujo en un equipo que parecía destinado a marcar una época a nivel europeo, pero que al final no fue así por una desmembración paulatina de la plantilla. Y el finés también dejó el Ajax en 1999, cuando fichó por el Barcelona… de Van Gaal. Un equipo que parecía ser un Ajax, segunda parte por la cantidad de jugadores que procedían de la capital holandesa, como Litmanen.

El medio llegó a un equipo que venía de ganar dos títulos de Liga y una Copa, pero nunca volvió a ser el mismo. Es cierto que su aterrizaje en el Camp Nou coincidió con el inicio de una etapa repleta de lesiones que le afectarían -además del declive de Van Gaal en Barcelona-, pero el finés no cumplió con las expectativas creadas, sin llegar a convencer a la afición culé. Con perspectiva, se podría decir que con la elástica azulgrana comenzó su declive como jugador, y eso que llegó a la capital catalana con 28 años, todavía con años de fútbol por delante.

Sus números de azulgrana no engañan: en su primer año disputó 21 partidos de Liga y marcó 3 goles, 3 de Copa con 1 tanto y 5 de Champions League sin ver puerta. Total, 29 encuentros y 4 goles. Su segundo año fue aún peor, ya que su principal valedor, Van Gaal, dejó el club y su sustituto, Llorenç Serra Ferrer, nunca contó con él, por lo que en enero tomó el camino de salida y fichó por el Liverpool.

En Anfiel Road, a pesar de estar en la ‘temporada perfecta’ 2000-01 (Copa de la UEFA, Supercopa de Europa, FA Cup, Community Shield y Copa de la Liga), las lesiones no le perdonaron y precisamente ese año tan sólo participó en once partidos. Al año siguiente recibiría la carta de libertad y regresaría al Ajax, en busca de la gloria perdida; pero en dos años volvió a jugar poquísimo, cuando ya superaba los 30 años de edad, y ahí empezó un periplo que lo llevó al equipo de su Lathi natal, Hansa Rostock de la Bundesliga, el Malmo sueco, el Fulham, y de nuevo a Finlandia, donde precisamente este verano pudo proclamarse campeón de Liga y Copa con el HJK Helsinki.

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